Una ballena fósil con grandes dientes hallada en Perú

julio 1, 2010

El antepasado del cachalote actual era un gran predador
Representación artística del cachalote bautizado Leviathan melvillei atacando, hace 12 millones de años, a una ballena barbada en aguas de lo que hoy es Perú.- C. LETENNEUR/MNHN
Un gran cachalote que vivió hace 12 millones de años y tenía enormes dientes ha sido encontrado en Perú y ha recibido el evocador nombre de Leviathan melvillei, por el autor de Moby Dick. El monstruo marino, que podría medir hasta 18 metros de largo, seguramente se alimentaba de otras ballenas menores, las barbadas, y una reproducción suya se mostrará en el Museo de Historia Natural de Rotterdam este mismo año. Es la ballena fósil de mayor tamaño hallada hasta ahora, y se cree que compartía como predador el océano con tiburones gigantes, de los que también se han hallado fósiles en el mismo nivel de sedimentos oceánicos.
Tres dientes (a, b y c) del cachalote fósil Leviathan melvillei comparados con uno de cachalote moderno (d) y otro de una orca (e).- G. BIANUCCI/O.LAMBERT/P.LOUBRY
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Leviathan fue descubierta en 2008 por Klaas Post, de este museo, durante una expedición al desierto de Pisco-Ica en el sur de Perú. Lo que encontraron Kloss y sus colegas fueron fragmentos bien conservados del cráneo y de la mandíbula, así como dientes que parecían colmillos de elefante.
Los fósiles permanecerán en el Museo de Historia Natural de Lima, donde sus científicos los han preparado para su estudio y exposición. El estudio se publica hoy en la revista Nature, y un vídeo en inglés sobre el descubrimiento se puede ver aquí . La ballena actual más parecida a la hallada en Perú es el cachalote (Physeter macrocephalus), la dentada más grande, que puede alcanzar los 20 metros de longitud y se alimenta de calamares y otros cefalópodos de las profundidades marinas. Por esta razón sus dientes son mucho menos espectaculares que los de Leviathan.

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